Sciences

L’étrange signal radio répétitif détecté dans l’espace n’est pas le premier à dérouter les scientifiques

Des astronomes ont découvert une étrange onde radio très proche de la Terre qui se comporte de façon étrange

Le signal radio basse fréquence, qui provient d’une distance d’environ 4 000 années-lumière à l’intérieur de la Voie lactée, émerge environ une fois toutes les 18 minutes et dure entre 30 et 60 secondes.

Les scientifiques ne sont pas les premiers à être déconcertés par un signal radio répétitif détecté dans l'espace
Les scientifiques ne sont pas les premiers à être perplexes face à un étrange signal radio répétitif détecté dans l’espace

Par moments, les impulsions sont composées de brefs éclats d’une durée inférieure à une seconde, tandis qu’à d’autres moments, elles sont plus lisses. Quoi qu’il en soit, le modèle de la source radio n’a « jamais été détecté auparavant », écrivent ses découvreurs dans une étude en ligne publiée mercredi.

« C’était un peu troublant pour un astronome, car il n’y a rien de connu dans le ciel qui fait cela », a déclaré dans un communiqué Natasha Hurley-Walker, astrophysicienne au Centre international de recherche en radioastronomie de l’université Curtin en Australie.

Les transmissions radio de l’espace sont abondantes, surtout dans la gamme des hautes fréquences, en raison de phénomènes intenses tels que l’explosion d’étoiles. Le ciel à basse fréquence, en revanche, est plus calme.

L’hypothèse principale de l’équipe est que le signal étrange provient d’un magnétar, un type d’étoile à neutrons doté d’un champ magnétique extrêmement puissant. Plus précisément, une étoile qui tourne assez lentement.

Les transmissions inhabituelles ou inexpliquées en provenance de l’espace peuvent naturellement susciter des spéculations sur les extraterrestres ou d’autres phénomènes étranges. De nombreux cas se sont produits ces dernières années.

Les sursauts radio rapides, ou FRB, suscitent souvent l’intérêt des scientifiques. Il s’agit de sursauts radio brillants d’une durée de quelques millisecondes qui proviendraient de phénomènes astrophysiques à haute énergie inconnus. Certains sont uniques, tandis que d’autres se répètent.

En février 2020, un FRB nommé FRB 180916.J0158+65 a été découvert. Il est apparu plusieurs fois par jour pendant quatre jours avant d’être silencieux pendant un peu plus de 12 jours. Le cycle total de 16 jours environ pourrait fournir des informations essentielles sur la source, ont déclaré les experts à l’époque.

En septembre 2021, des scientifiques ont annoncé la découverte d’un signal radio mystérieux qui semblait provenir du cœur de la Voie lactée. Le signal, désigné sous le nom d’ASKAP J173608.2-321635, a été découvert six fois entre janvier et septembre 2020 et a été jugé « extrêmement inhabituel » du fait qu’il n’émettait aucun autre type de rayonnement, à l’exception des ondes radio. Selon Newsweek, des objets célestes connus auraient émis des rayonnements supplémentaires, comme des rayons X à haute énergie, au même moment.

La découverte d'un étrange signal radio répétitif dans l'espace n'est pas la première à laisser les scientifiques perplexes
Une photo d’archives montre l’observatoire radio. Les sources des signaux radio FRB ont laissé les astronomes perplexes pendant des années.

Ensuite, il y a le signal Wow ! l’un des signaux spatiaux découverts les plus célèbres. Il a été découvert en 1977 par le radiotélescope Big Ear à Delaware, dans l’Ohio, et a tellement étonné l’un des scientifiques du télescope qu’il a entouré le signal dans une impression de données et a ajouté le mot « Wow ! » à côté, d’où son nom.

Le signal Wow ! a duré environ 72 secondes et a fait sensation à l’époque en raison de sa nature puissante à bande étroite – le genre de signal auquel les scientifiques du groupe SETI (Search for Extraterrestrial Intelligence) avaient prévu qu’un signal extraterrestre ressemblerait.

Cependant, malgré les efforts des astronomes, le signal n’a plus jamais été découvert. Son origine est toujours discutable.

Il existe des preuves que les magnétars sont responsables d’au moins certains FRBs. En 2020, il a été révélé qu’en plus de l’émission de rayons X, le magnétar SGR 1935+2154 émettait des ondes radio compatibles avec les FRBs. Il s’agissait alors du premier FRB vu depuis l’intérieur d’une galaxie, démontrant que les magnétars pouvaient générer ces explosions radio.

Emilie Dubois

Emilie Dubois, une fille dans l'informatique était mal vue à l'époque de mes études. C'est pour cette raison que l'on m'a cantonné à des rôles secondaires lors des travaux de groupe, notamment celui de centralisateur des informations. Ce rôle central, au final crucial, m'a plu. C'est comme cela que je suis devenue chef de projet. Plus tard, cette attirance pour l'information m'a poussé à suivre des cours de journalisme. Comme j'avais la propension de centraliser l'actualité technologique, un ami m'a dit un jour : «Emilie, tu peux le faire ». C'est comme cela que je me suis retrouvée embarquée dans l'aventure de linformatique.org. Vu mon boulot, ce sont surtout les nouvelles technologies qui m'intéressent le plus.

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